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Une église byzantine du VIe siècle découverte près de Jérusalem

Une église byzantine du VIe siècle découverte près de Jérusalem

Les archéologues ont découvert les restes de l'église byzantine du VIe siècle près de Jérusalem. Dédié à un «glorieux martyr» sans nom, le site est décoré de spectaculaires sols en mosaïque et d'inscriptions grecques.

Les autorités israéliennes des antiquités ont annoncé la découverte le mois dernier à Ramat Beit Shemesh, qui se trouve juste à l'ouest de Jérusalem. Les archéologues creusent sur le site depuis trois ans avant la construction d'un nouveau quartier résidentiel.

Ils ont révélé les vestiges d'une impressionnante église byzantine fondée il y a environ 1 500 ans. L'église était ornée de mosaïques spectaculaires finement conçues avec des feuilles, des fruits, des oiseaux et des éléments géométriques. Les murs de l'église étaient décorés de fresques colorées et de hauts piliers couronnés d'impressionnants chapiteaux, dont certains ont peut-être été importés.

Des fouilles au centre du site ont révélé une église construite selon un plan de basilique - une structure allongée bordée de deux rangées de colonnes qui divisaient l'espace interne en trois sections - une nef centrale flanquée de deux salles. Une grande cour (atrium) a été trouvée juste devant l'entrée de l'église.

La première étape de la construction de l’église s’est déroulée sous le règne de l’empereur Justinien au sixième siècle (527-565 de notre ère). Plus tard, sous le règne de l'empereur Tibère II Constantin, une exquise chapelle latérale a été ajoutée. Une inscription fascinante trouvée intacte dans la cour a dédié l'église à un «glorieux martyr».

Selon Benjamin Storchan, directeur des fouilles pour le compte de l’Autorité israélienne des antiquités, «l’identité du martyr n’est pas connue, mais l’opulence exceptionnelle de la structure et ses inscriptions indiquent que cette personne était une figure importante. Storchan ajoute: «Seules quelques églises en Israël ont été découvertes avec des cryptes entièrement intactes. La crypte servait de chambre funéraire souterraine qui abritait apparemment les restes (reliques) du martyr. La crypte était accessible par des escaliers parallèles - l'un menant à la chambre, l'autre menant à la salle de prière. Cela a permis à de grands groupes de pèlerins chrétiens de visiter l'endroit. La crypte elle-même était autrefois tapissée de dalles de marbre, ce qui lui donnait une apparence impressionnante.

Selon Storchan, l’importance du site est affirmée par l’agrandissement réalisé sous le patronage de l’empereur Tibère II Constantin (574-582 CE). Une inscription grecque découverte sur le site indique que l'agrandissement de l'église a été achevé avec son soutien financier. «De nombreuses sources écrites attestent du financement impérial des églises en Israël, cependant, on en sait peu sur les preuves archéologiques telles que les inscriptions dédicatoires comme celle trouvée à Beit Shemesh», dit Storchan. «L'implication impériale dans l'agrandissement du bâtiment est également évoquée par l'image d'un grand aigle aux ailes déployées - le symbole de l'Empire byzantin - qui apparaît dans l'une des mosaïques.»

Les fouilles ont révélé des milliers d'objets et ce qui semble être la collection la plus complète de fenêtres et de lampes en verre byzantines jamais trouvée sur un seul site en Israël. De plus, une fonts baptismale unique en forme de croix a été trouvée dans l'une des pièces de l'église, faite d'un type de pierre de calcite qui se forme dans des grottes de stalactites.

Image du haut: Site de l'église exposé à Ramat Beit Shemesh. Photo par Assaf Peretz, Autorité israélienne des antiquités


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