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Nager au Moyen Âge

Nager au Moyen Âge

Par Cait Stevenson

Les Européens médiévaux ont-ils nagé pour le plaisir?

Malgré toutes nos preuves de la joie (et de l'utilité du transport) que les gens du Nord ont pris à patiner sur l'eau gelée en hiver, l'étendue de la baignade estivale dans l'Europe médiévale est une question assez ouverte. Nous savons que certaines personnes savaient certainement nager, même si l'habileté était suffisamment rare pour être remarquée.

À la fin du XIVe siècle Piers Plowman, William Langland offre un bref exemple: si deux hommes forts sont jetés dans la Tamise, l'un sachant nager et plonger et l'autre non entraîné, lequel aura le plus peur? Et quand une dame d’honneur de la reine d’Écosse, lors d’une sortie d’après-midi en 1273, a poussé un écuyer dans la rivière comme une plaisanterie, il n’était pas du tout inquiet. Même si elle l’avait poussé plus loin, insista-t-il, il irait bien parce qu’il savait nager.

La natation a également un rôle à jouer dans les traditions littéraires de toute l'Europe médiévale. Mais contrairement à l'élévation classique de la natation comme moyen de démontrer ou d'augmenter les prouesses, les récits médiévaux tendent vers l'utilitaire. Par exemple, Beowulf dans Beowulf et Grettir dans La saga Grettis tous deux doivent plonger et nager jusqu'à une grotte sous-marine pour combattre et vaincre une femme monstrueuse. Arthuriana a également sa part de héros confrontés à l'eau.

Le théoricien militaire de l'antiquité tardive Vegetius, dont De Re Militari a servi de manuel de base pour les guerriers médiévaux alphabétisés, recommandé la natation comme une compétence nécessaire pour les soldats qui pourraient avoir à traverser une rivière pour éviter le danger. Christine de Pizan, adaptant Vegetius pour son Book des actes d'armes et de la chevalerie, ajoute des détails qui indiquent l'utilisation de la natation tactique. «Cela peut arriver, et cela arrive souvent», écrit-elle, «qu'ils… prennent un raccourci, ou [aient] un autre besoin, par exemple pour savoir s'ils partent à l'heure et de cette façon. surprendre un ennemi sans méfiance»[Emph. ajoutée].

Cependant, ni le conseil de nager ni la réalité des techniques de natation ne semblent s'être étendus des hommes d'armes d'élite à la majorité des recrues de l'armée ou de la marine. Ce n’est qu’au dix-neuvième siècle que les marines occidentales ont finalement dit: «Hé, peut-être que nos marins devraient savoir nager.»

Le manque de capacité de nage généralisée est en outre attesté par une qualité clé de la natation médiévale: les Européens étaient terribles.

Le contact avec les royaumes d'Afrique de l'Ouest à partir de la fin du Moyen Âge a donné aux explorateurs portugais et italiens leur premier contact prolongé avec les traditions de natation non européennes. À maintes reprises, les récits s'émerveillent de la méthode de nage des Africains: «lancer un bras après l'autre, comme pour pagayer… avec un coup de pied en forme de ciseaux dans les jambes.

Les Européens, en revanche, étaient limités à une progression confuse semblable à la brasse qui semble presque faite sur mesure pour créer la plus grande résistance à l'eau possible et le mouvement vers l'avant le plus lent. Même les auteurs du XVIe siècle qui tentent de faire valoir l'élégance de la natation en tant qu'art vont jusqu'à… le dog paddle («nager comme un chien»).

Un aspect de la natation, cependant, est aussi évident dans les sources médiévales qu'aujourd'hui. La rumeur qui circulait vers 1425 à Londres affirmait que la bourgeoisie et les mendiants grognaient voulaient jeter l'évêque de Winchester dans la Tamise. Non, pas pour le noyer, mais «pour lui apprendre à nager, avec des flotteurs». L'évêque désemparé a tonné à quiconque voulait entendre que les paysans essayaient de le tuer.

La nudité et l'indignité étaient une chose, mais certaines personnes avaient tout simplement peur de l'eau.

Nicolas Orme, Première natation britannique: 55 BC-AD 1719 (Exeter: Short Run Press, 1983)

Kevin Dawson, «Swimming, Surfing, and Underwater Diving in the Early Modern Atlantic and the African Diaspora», dans Carina Ray et Jeremy Rich, éds., Naviguer dans l'histoire maritime africaine (University of Newfoundland Press, 2009), 81-116.

Cet article a été publié pour la première fois dansLe magazine médiéval - un magazine numérique mensuel qui raconte l'histoire du Moyen Âge.Apprenez à vous abonner en visitant leur site Web.

Image du haut: British Library MS Royal 2 B VII fol. 170


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