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Les dauphins au Moyen Âge

Les dauphins au Moyen Âge

Par Danièle Cybulskie

Comme à peu près tout le monde sur la planète Terre qui a eu la chance de les voir, les médiévaux partageaient une admiration amicale pour les dauphins. Leurs visages souriants semblent leur avoir valu le respect humain et suffisamment de curiosité pour que les médiévaux puissent les étudier attentivement et partager des histoires de dauphins.

Naturellement, les dauphins auraient été un spectacle fréquent apprécié par ceux qui vivaient dans les zones côtières, et ils ont certainement été remarqués par les marins, avec lesquels ils partageaient le large. Les marins croyaient que la vue de dauphins courir et sauter devant leurs navires était un signe de tempêtes à venir, et pour cette raison, il était injuste de les tuer - ils essayaient seulement d'être utiles. Dans son Otia Imperiala, Gervase de Tilbury raconte l'histoire d'un marin qui, «par exubérance juvénile, a blessé un dauphin avec un javelot».

En conséquence, le navire du marin est immédiatement pris dans une tempête, quand «une silhouette ressemblant à un chevalier» les approche de l'autre côté de la mer, improbablement «à cheval». Le chevalier demande au jeune marin de réparer en descendant à la mer avec lui. Lorsque le marin atteint le fond de la mer, «sur un divan aux meubles coûteux, il rencontre le chevalier qu'il avait blessé plus tôt comme un dauphin». Heureusement pour ses compagnons de bord, le marin guérit le chevalier dauphin, et tout va bien à nouveau. «Cela explique pourquoi», dit Gervase, «depuis lors, les marins n'ont plus attaqué les dauphins…. Il serait indigne de leur infliger de la douleur, grâce à qui un avertissement est reçu d'un danger imminent.

Alors que les gens médiévaux pouvaient être connus pour lire toutes sortes de significations - en particulier spirituelles - dans divers comportements dans le monde naturel (comme la chevalerie chevaleresque des dauphins de Gervase), les marins ont remarqué que certaines des singeries des dauphins ne faisaient pas simplement partie de certains sorte de devoir naturel ardu: ils jouaient. En fait, les marins ont fait de nombreuses observations correctes sur les dauphins: qu'il s'agissait de mammifères, par exemple, qui allaitaient leurs petits, comme le note Thomas Walsingham dans La Chronique de Saint Albans, et qu'ils ont tendance à avoir des membres malades de leurs cosses, un fait confirmé par la recherche moderne (veuillez noter que les sources médiévales ne déterminent pas de quel type de dauphin il s'agit; par conséquent, ces informations proviennent de Page de National Geographic sur le grand dauphin).

Walsingham écrit également que les dauphins vivent jusqu'à trente ans, ce qui est une assez bonne observation, compte tenu de la difficulté à suivre les individus et les gousses. (La science moderne a déterminé que les dauphins vivent en moyenne quarante-cinq à cinquante ans, selon National Geographic.) Il dit que cette information a été déterminée en coupant leurs queues, bien qu'il ne précise pas comment cela fonctionne. (En passant, les scientifiques peuvent déterminer l’âge d’un dauphin en comptant le sonne dans ses dents, un peu comme sortir avec un arbre.) Les gens médiévaux ont remarqué les sons que font les dauphins - «leur voix est un cri comme un être humain», dit Walsingham - et ont supposé à juste titre qu'ils utilisaient ces sons pour communiquer entre eux. La Chronique de Saint Albans contient également les soupçons des marins selon lesquels les dauphins respiraient de l'air: «Les hommes disent», écrit Walsingham, «qu'ils ne respirent pas dans l'eau, mais respirent leur souffle vital uniquement dans l'air au-dessus de la mer.» Cependant, Walsingham n'obtient pas tous les détails correctement. Il déclare que leurs nageoires dorsales sont «piquantes» et rétractables. Pour sa défense, il n'avait probablement jamais vu de dauphin de près.

Certaines personnes, cependant, ont éprouvé la joie d'un contact étroit. Walsingham raconte des histoires (très probablement tirées de Pline; White note ces histoires dans Le bestiaire, p.200) de garçons méditerranéens qui se sont liés d'amitié avec les dauphins, les entraînant avec des morceaux de pain et les chevauchant. Toutes ces histoires ont eu une fin tragique, cependant, les dauphins périssant inévitablement en raison de leur grand amour pour leurs amis humains. En 1392, écrit Walsingham, un dauphin a remonté la Tamise «jusqu'au pont de Londres» le jour de Noël, probablement, note-t-il, avant les tempêtes à venir. Malheureusement, mais peut-être sans surprise, «le dauphin a été vu et poursuivi par des citoyens, mais il a été attrapé, bien qu'avec difficulté, puis ramené à Londres. Beaucoup ont été étonnés de voir son énorme corps, qui mesurait en fait dix pieds de long. Il semble que ni les dauphins ni les humains n'ont beaucoup changé leur nature au cours des siècles.

Peut-être un peu trop sauvage et aussi connecté à un passé païen pour s'intégrer confortablement dans la théologie chrétienne qui informe si souvent les histoires d'animaux médiévales, les dauphins étaient néanmoins une source de fascination continuelle pour ceux qui avaient la chance de partager l'espace avec eux, comme ils le sont maintenant. Pour plus d'informations sur les idées médiévales sur les dauphins, consultez La page des dauphins du bestiaire médiéval.

Vous pouvez suivre Danièle Cybulskie sur Twitter@ 5MinMédiéviste


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