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Le premier critique de livre

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Il semblerait que si un livre est écrit, il y a quelqu'un qui le révisera. D'innombrables publications et sites Web sont consacrés aux critiques de livres, et ces jugements peuvent propulser un nouveau roman sur la liste des best-sellers ou dans l'obscurité. Quand tout a-t-il commencé? Peut-être que la personne que nous pouvons remercier (ou blâmer) pour cela est Photius.

Photius (vers 810 - vers 893) a eu une carrière mouvementée dans l'Empire byzantin - il venait d'une famille de la classe supérieure de Constantinople et a trouvé du travail dans la fonction publique. Il est devenu le secrétaire impérial en chef et à un moment donné a été envoyé à Bagdad dans le cadre d'une mission diplomatique auprès des Abbassides. Puis, en 858, il verra une promotion d'emploi importante et inattendue. L'empereur de l'époque, Michel III, avait décidé de déposer le patriarche de Constantinople, de l'arrêter pour trahison, et de le remplacer par son propre candidat.

Bien que Photius n'ait jamais fait partie de l'administration ecclésiastique, il fut choisi et le 20 décembre 858 fut tonsuré. Au cours des quatre jours suivants, il a été promu de lecteur à sous-diacre, puis diacre et enfin prêtre. Photius a été consacré comme patriarche de Constantinople le jour de Noël, un poste qu'il conserverait pendant neuf ans, puis perdrait, puis regagnerait pour neuf autres, et finalement démis de nouveau.

Tout au long de sa vie, il écrira plusieurs œuvres, dont une connue sous le nom de Bibliotheca (et parfois appelé Myriobiblon). Un historien l'appelle «probablement l'œuvre la plus célèbre de la littérature byzantine médiévale. Au moins, c'est unique. » Écrit pour son frère, il détaille 279 livres qu'il a lus, qui remontent des temps anciens à ses jours. Il couvre des œuvres sur la religion et l'histoire, ainsi que quelques pièces littéraires, expliquant de quoi il s'agit et en offrant parfois des extraits.

Photius ajoute aussi parfois sa propre critique des livres, faisant savoir à son frère ceux qu'il aime ou déteste. Par exemple,

Les deux livres de théologie arithmétique de Nicomachus of Gerasa ont été lus. Certes, c'est un titre propre à étonner et à exciter un vif désir, mais le traité - pour ne pas l'appeler un travail de calculs basés sur l'air et qui sont une perte de temps - est bien loin de son titre.

Il avait encore pire à dire sur Histoire chrétienne, qui a été écrit par Philip of Side:

Son langage est diffus, sans urbanité ni élégance, et bientôt pique ou dégoûte positivement; son but est plutôt d'afficher ses connaissances que de profiter au lecteur. La plupart de l'affaire n'a rien à voir avec l'histoire, et l'ouvrage pourrait être appelé un traité sur toutes sortes de sujets plutôt qu'une histoire, un effusion insipide.

Photius trouve même quelque chose à critiquer dans Les histoires d'Hérodote, considérée comme l'une des plus grandes œuvres de la Grèce antique:

Lisez les neuf livres de l'Histoire d'Hérodote, au nom et au numéro identiques aux neuf Muses. Il peut être considéré comme le meilleur représentant de l'ionique, comme Thucydide du dialecte attique. Il aime les contes et les digressions de vieilles femmes, imprégnés de sentiments charmants, qui, cependant, obscurcissent parfois la juste appréciation de l’histoire et de son caractère correct et approprié. La vérité ne permet pas que sa précision soit altérée par des fables ou des digressions excessives du sujet.

S'il a tendance à commenter les livres qu'il n'aimait pas, Photius parle également de ces œuvres qu'il aime. Par exemple, il fait l'éloge des écrits d'Arrian, qui est l'une des meilleures sources pour les campagnes d'Alexandre le Grand:

Cet auteur est sans pareil parmi les meilleurs écrivains historiques. Il est très fort dans le récit concis et n'altère jamais la continuité de l'histoire par des digressions ou des parenthèses intempestives; il est roman plutôt dans l'arrangement que dans la diction, qu'il emploie de telle manière qu'il serait impossible que le récit soit exposé plus clairement et avec plus de perspicacité. Son style est distinct, euphonique et concis, caractérisé par une combinaison de douceur et de hauteur. Ses nouveautés de langage ne sont pas simplement des innovations tirées par les cheveux, mais sont des figures évidentes et emphatiques de la parole dans la réalité, et pas simplement un changement de mots ordinaires. Le résultat est que non seulement à cet égard la clarté est assurée, mais aussi dans l'équipement, l'ordre et la nature du récit, qui est l'essence artistique de la perspicuité.

Car les périodes simples sont utilisées même par ceux qui ne sont pas des spécialistes, et si cela est fait sans rien pour les soulager, le style dégénère en planéité et en méchanceté, dont, malgré sa clarté, il n'y a aucune trace chez notre auteur. Il utilise des points de suspension, non des points mais des mots, de sorte que les points de suspension ne sont même pas remarqués; toute tentative de fournir ce qui est omis semblerait indiquer une tendance à des ajouts non essentiels et ne comblerait pas vraiment le vide. La variété de ses figures rhétoriques est admirable; ils ne s'écartent pas d'un seul coup de la forme et de l'usage simples, mais s'entremêlent graduellement depuis le début, de sorte qu'ils n'offensent ni par satiété ni ne créent de confusion par changement soudain. En un mot, quiconque le compare à d'autres historiens constatera que de nombreux écrivains classiques sont ses inférieurs en composition.

Aujourd'hui, les historiens utilisent souvent Photius » Bibliotheca, en partie parce que c'est le seul élément d'information sur des dizaines de livres qu'il écrit - ils ont par ailleurs été complètement perdus. Cet ouvrage offre également une vision intéressante de ce qu'une personne vivant au IXe siècle était une bonne ou une mauvaise lecture.

Vous pouvez lire une traduction en anglais de parties de Bibliotheca au projet Tertullian

Voici également quelques articles qui examinent l'auteur et son œuvre:

Warren T. Treadgold, "Photius sur la transmission des textes (Bibliotheca, Codex 187)“, Études grecques, romaines et byzantines, Vol.19: 2 (1978)

Aubrey Diller, "Photius » Bibliotheca dans la littérature byzantine,” Papiers Dumbarton Oaks, Vol. 16 (1962)

Tomas Hagg, "Photius en tant que lecteur d'hagiographie: sélection et critique,” Papiers Dumbarton Oaks, Vol. 53 (1999)

Image du haut: Une bibliothèque de livres - photo de Barta IV / Flickr


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