Nouvelles

Deuxième bataille de la Somme, 21 mars-4 avril 1918

Deuxième bataille de la Somme, 21 mars-4 avril 1918


We are searching data for your request:

Forums and discussions:
Manuals and reference books:
Data from registers:
Wait the end of the search in all databases.
Upon completion, a link will appear to access the found materials.

Deuxième bataille de la Somme, 21 mars-4 avril 1918

La seconde bataille de la Somme, du 21 mars au 4 avril 1918, fut la première des cinq grandes offensives du général Ludendorff lancées au printemps et à l'été 1918. Au début de 1918, Ludendorff réalisa qu'il disposait d'un court laps de temps pour gagner la guerre - l'effondrement de la Russie a donné aux Allemands un avantage numérique temporaire sur le front occidental, mais des millions de soldats américains étaient en route vers l'Europe. 318 000 soldats américains étaient déjà en France en mai 1918, et un autre million est arrivé avant août.

Le plan de Ludendorff impliquait une attaque sur un front de cinquante milles au sud d'Arras. Au sud, il était destiné à atteindre la Somme, puis à tenir la ligne du fleuve contre toute contre-attaque française. Plus au nord, deux armées attaqueraient, au nord et au sud du saillant de Flesquieres, créé lors de la bataille de Cambrai. Les deux armées du nord attaqueraient alors la position britannique autour d'Arras avant d'avancer vers le nord-ouest, pour couper le BEF en Flandre. Au cours du processus de planification, l'avance sud a été étendue pour inclure une avance à travers la Somme. Le succès de cette avancée méridionale déséquilibrerait gravement l'ensemble de l'offensive.

L'attaque allemande tomba sur deux armées britanniques. Au nord se trouvait la troisième armée du général Julian Byng, défendant la région d'Arras au sud jusqu'au saillant de Flesquieres. Au sud se trouvait la cinquième armée du général Hubert Gough, qui tenait la ligne jusqu'à Barisis et la jonction avec les Français. La cinquième armée était la plus faible des deux armées. Au début de 1918, le BEF avait réorganisé ses divisions, passant de douze divisions de bataillon à neuf divisions de bataillon. Pour éviter de perturber les meilleures divisions de l'armée, les divisions régulières n'étaient pas affectées. L'armée de Gough, la plus récente des armées britanniques, contenait un grand nombre de divisions réorganisées. Une grande partie de la ligne de la Cinquième armée n'avait été que récemment reprise aux Français, ce qui en faisait un terrain inconnu.

Le BEF avait un problème plus large au début de 1918. Sa dernière bataille défensive avait été la deuxième bataille d'Ypres en 1915. Dans l'intervalle, la seule offensive allemande majeure sur le front occidental avait été la bataille de Verdun, qui était entièrement tombée sur le français.

Ludendorff rassembla une force de soixante et onze divisions, appuyée par 6 500 canons et 3 500 mortiers, répartis entre trois armées et deux groupes d'armées. Du nord au sud, ils étaient la dix-septième armée de Below et la deuxième armée de Marwitz, faisant partie du groupe d'armées commandé par le prince héritier Rupprecht, et la dix-huitième armée de Hutier, faisant partie du groupe d'armées commandé par le prince héritier Wilhelm.

La partie nord de l'attaque allemande a été la moins réussie. La dix-septième armée d'en bas à l'est d'Arras n'a avancé que de deux milles pendant toute la bataille, et bien qu'elle ait fait plus de progrès plus au sud, elle n'a jamais posé la même menace que les attaques plus au sud. Il participera à l'attaque de « Mars » le 28 mars, mais échouera une nouvelle fois contre les défenses britanniques bien établies autour d'Arras.

Un élément clé du plan allemand était l'utilisation de tactiques de troupes d'assaut. Les unités de stormtroopers d'élite mèneraient l'attaque, avançant à travers les points faibles de la ligne britannique, contournant les points forts et se plaçant aussi loin que possible derrière les lignes britanniques. Derrière eux, l'infanterie régulière épongerait les points forts isolés laissés par les bombardements d'artillerie et les stormtroopers. Ludendorff espérait que ces tactiques permettraient à ses troupes d'avancer de cinq milles le premier jour et de capturer les canons de campagne alliés.

Le bombardement d'artillerie a commencé à 4 h 40 le 21 mars. Le bombardement touche des cibles sur une superficie de 150 miles carrés, le plus grand barrage de toute la guerre. Plus de 1 100 000 obus ont été tirés en cinq heures. Un mélange d'explosifs explosifs, de gaz empoisonné et d'obus fumigènes a été utilisé. Les Britanniques ont subi 7 500 pertes pendant le bombardement, la ligne de front a été gravement endommagée, les communications ont été coupées et la zone arrière gravement perturbée.

Lorsque l'assaut de l'infanterie est entré, il a obtenu un succès étonnant. La majeure partie de la ligne de front britannique tomba au cours de la matinée et, à la fin de la journée, une grande partie de la cinquième armée se repliait. Gough a été contraint d'ordonner une retraite de combat pour gagner du temps pour que les renforts atteignent son armée. A la fin du premier jour, les Allemands avaient percé les première et deuxième lignes de défense britanniques sur un quart de toute la ligne attaquée. La guerre de tranchées statique était sur le point de céder la place à la guerre mobile pour la première fois depuis 1914.

Le premier jour de la bataille avait été très coûteux pour les Allemands. Ils ont subi près de 40 000 victimes, un peu plus qu'ils n'ont infligé au BEF. Plus grave, l'attaque cruciale au nord n'avait pas réussi à isoler le saillant de Flesquieres. L'attaque allemande commençait déjà à prendre la mauvaise direction.

Cela aurait été de peu de réconfort pour Gough ou la Cinquième Armée. Le 22 mars, ils ont continué à reculer, perdant le dernier pied dans leur première ligne de front au cours de la journée. La plus grande retraite a été faite par le XVIII corps, au milieu de la Cinquième Armée, dont le commandant, le général Ivor Maxse, semble avoir mal évalué un ordre de Gough pour une retraite de combat comme lui permettant de se replier jusqu'à la Somme. Le plus grand danger le 22 mars était que les deux armées britanniques se séparaient - Byng était peut-être trop enclin à s'accrocher au saillant de Flesquieres, gagné à si grand prix la veille, et Haig dut lui ordonner de rester en contact avec Gough. l'armée, même si cela nécessitait une retraite plus importante que les combats ne le justifieraient autrement. La journée voit également les premières troupes françaises entrer dans la bataille, au sud de la ligne.

Le 23 mars, Ludendorff modifia son plan général de bataille, partant du principe qu'il avait percé ou était sur le point de percer les lignes britanniques. Ci-dessous devait attaquer au nord-ouest, Marwitz à l'ouest le long de la Somme au nord d'Amiens et Hutier au sud-ouest pour attaquer les Français. Marwitz et Hutier continueraient à remporter des succès jusqu'à la fin du mois de mars, mais le but initial de l'attaque, la poussée vers le nord-ouest contre les Britanniques, était déjà en train de s'estomper.

Le nouvel objectif de l'attaque allemande a failli diviser les armées britannique et française, à la fois physiquement et dans leur intention. Alors que les Britanniques étaient repoussés plus à l'est, le besoin de renforts français devenait de plus en plus urgent. Le général Pétain, dont les armées devraient provenir de ces renforts, était de plus en plus convaincu que la Ve armée britannique était vaincue. Il s'inquiétait également de la possibilité d'une nouvelle attaque allemande plus à l'est. Le 24 mars, il informa Haig que l'armée française se préparait à se replier vers Beauvais pour protéger Paris si l'avance allemande se poursuivait. Cela aurait créé un fossé massif entre les armées britannique et française, et presque certainement forcé les Britanniques à se retirer vers les ports de la Manche, créant une situation très similaire à celle de 1940.

Alarmé par le pessimisme de Pétain, Haig contacta le War Office pour demander une conférence alliée. Celle-ci eut lieu le 26 mars à Doullens, dans la ligne de l'avance allemande. Dix hauts responsables politiques et généraux alliés étaient présents, dont le président français, le premier ministre et le ministre des munitions, les généraux Pétain, Foch, Haig et Wilson (le chef d'état-major impérial). Le résultat final de la réunion fut que le général Foch reçut le commandement général des combats sur le front occidental. Il est convenu de tenir les Allemands à l'est d'Amiens. Un nombre croissant de soldats français viendrait au secours de la cinquième armée de Gough, prenant finalement le contrôle d'une grande partie du front au sud d'Amiens.

Ludendorff a également émis de nouveaux ordres le 26 mars. Ses trois armées ont reçu des objectifs ambitieux, dont la prise d'Amiens et une avance vers Compiègne (près du quartier général de Foch). Aucun de ces objectifs ne sera atteint, bien que Montdidier, à mi-chemin entre les deux, tombe le 27 mars.

L'objectif de l'attaque allemande changea à nouveau le 28 mars. Cette fois, c'est la 3e armée, autour d'Arras, qui sera la cible de l'opération Mars. Vingt-neuf divisions ont attaqué l'armée de Byng et ont été défaites en une journée. Mars a été annulé le même jour qu'il a commencé. Le même jour, le général Gough est remplacé en tant que commandant de la cinquième armée par le général Rawlinson, bien qu'il ait organisé une retraite longue et raisonnablement réussie.

La dernière attaque générale allemande eut lieu le 30 mars. Hutier renouvelle son assaut contre les Français au sud du saillant de la Somme nouvellement formé, tandis que Marwitz lance une attaque vers Amiens (première bataille de Villers-Bretonneux, 30 mars-5 avril). Un peu de terrain est perdu, mais l'attaque allemande perd rapidement de sa force. Les Allemands avaient subi des pertes massives pendant la bataille, beaucoup à leurs meilleures unités. Dans certaines régions, l'offensive ralentit tandis que les troupes allemandes pillaient les dépôts de ravitaillement alliés.

La dernière attaque allemande est lancée vers Amiens. Il est arrivé le 4 avril, lorsque quinze divisions ont attaqué sept divisions alliées sur une ligne à l'est d'Amiens. A Villers-Bretonneux, ils ont failli s'emparer du village, mais ont été repoussés par une contre-attaque australienne. Une tentative de relance de l'offensive le 5 avril a échoué. Ce jour-là, Ludendorff fit cesser l'offensive.

Les deux camps ont subi des pertes massives au cours de la bataille. L'histoire officielle allemande de 1944 a donné un chiffre de 239 000 victimes. Les Britanniques ont subi 177 739 pertes, dont 90 882 dans la cinquième armée de Gough et 78 860 dans la troisième armée de Byng. Les Allemands avaient capturé 1 200 milles carrés de France et avancé jusqu'à 40 milles, mais ils n'avaient atteint aucun de leurs objectifs stratégiques.

Livres sur la Première Guerre mondiale | Index des sujets : Première guerre mondiale


Deuxième bataille de la Somme (1918)


Pendant la Première Guerre mondiale, le Deuxième bataille de la Somme de 1918 s'est déroulée sur le front occidental dès la fin de l'été, dans le bassin de la Somme. Il faisait partie d'une série de contre-offensives réussies en réponse à l'offensive allemande du printemps, après une pause pour le redéploiement et l'approvisionnement.

La caractéristique la plus importante des batailles de la Somme de 1918 était qu'avec la première bataille de la Somme de 1918 ayant stoppé ce qui avait commencé comme une offensive allemande écrasante, la seconde a constitué la partie centrale de l'avance des Alliés jusqu'à l'armistice du 11 novembre.


Lectures complémentaires

La bataille du Kaiser (broché)

430 pages. Éditeur Pen & Sword Military (15 février 2007) ISBN-10 : 184415498X ISBN-13 : 978-1844154982

Kaiserschlacht 1918 : La dernière offensive allemande (Campagne) (broché)

96 pages. Editeur Osprey Publishing (26 sept. 1991) ISBN-10 : 1855321572 ISBN-13 : 978-1855321571

Histoire de la Grande Guerre basée sur des documents officiels (Histoire officielle britannique)

Des comptes rendus détaillés de la défense par les forces britanniques et alliées sur le front occidental peuvent être trouvés dans l'histoire officielle britannique. Les volumes ne sont pas disponibles en ligne mais peuvent être disponibles via le service de prêt entre bibliothèques au Royaume-Uni, ou peuvent être disponibles pour voir dans une collection de bibliothèque de musée militaire. Certains volumes sont encore disponibles sous forme de réimpressions, qui ont été rééditées par l'Imperial War Museum dans les années 1990. Voici les titres des deux volumes pertinents pour les batailles de mars 1918 sur la Somme :

  • Opérations militaires : France et Belgique, 1918, Volume I : L'offensive de mars allemande et ses préliminaires, Brigadier-général Sir James E. Edmonds, 1935
  • Opérations militaires : France et Belgique, 1918, Volume II : Mars-Avril : Poursuite des offensives allemandes, Brigadier-général Sir James E. Edmonds, 1937

Opérations militaires France et Belgique, 1918 : L'offensive de marche allemande et ses préliminaires vol. 1 (Histoire officielle de la Grande Guerre) (réimpression cartonnée)

598 pages. Éditeur Imperial War Museum New Ed edition (10 décembre 1992) ISBN-10 : 1870423933 ISBN-13 : 978-1870423939

Pour notre page couvrant les volumes de la Opérations militaires (histoire officielle britannique) voir notre page :

Défense australienne à Villers-Bretonneux

L'histoire officielle de L'Australie dans la guerre de 1914-1918, Volume V, contient un compte rendu détaillé de la bataille de Villers-Bretoneux en mars/avril 1918 et est accessible en lecture gratuite en ligne :

Notre page sur les volumes couvrant l'histoire officielle de l'Australie dans la guerre de 1914-1918 voir :

Histoire officielle de l'armée impériale allemande dans la guerre de 1914-1918 (Histoire officielle allemande)

Le récit allemand de l'offensive allemande du printemps 1918 est détaillé dans Der Weltkrieg 1914 à 1918. Le volume concerné est :

Pour plus d'informations sur les volumes d'histoire officielle allemande, consultez notre page :


Contenu

Le 21 mars, le maréchal britannique Douglas Haig a refusé les demandes du commandant suprême des forces alliées, le maréchal Ferdinand Foch, de poursuivre l'offensive d'Amiens, car cette attaque faiblit alors que les troupes dépassent leurs approvisionnements et leur artillerie, et que les réserves allemandes sont déplacées vers le secteur. Au lieu de cela, Haig a commencé à planifier une offensive à Albert, qui a débuté le 21 août. L'attaque principale a été lancée par la Troisième armée britannique, avec le II Corps des États-Unis attaché.

La seconde bataille débute le 21 août avec l'ouverture de la [[Deuxième bataille de Bapaume en liaison avec Colincamps ]] au nord du fleuve lui-même. Cela s'est transformé en une avance qui a repoussé la deuxième armée allemande sur un front de 55 kilomètres, du sud de Douai à La Fère, au sud de Saint-Quentin, dans l'Aisne. Albert a été capturé le 22 août. Le 26 août, la première armée britannique a élargi l'attaque de douze kilomètres supplémentaires, parfois appelée la deuxième bataille d'Arras. [2] Bapaume tombe le 29 août. Le corps australien a traversé la Somme dans la nuit du 31 août et a brisé les lignes allemandes lors de la bataille du mont Saint-Quentin et de la bataille de Péronne. Le commandant de la quatrième armée britannique, le général Henry Rawlinson, a décrit les avancées australiennes du 31 août au 4 septembre comme la plus grande réalisation militaire de la guerre. [3]

Le matin du 2 septembre, le Corps canadien a pris le contrôle de la ligne Drocourt-Quéant (représentant la limite ouest de la ligne Hindenburg). La bataille a été menée par la 1re division canadienne, la 4e division et la 52e division britannique. [4] De lourdes pertes allemandes ont été infligées et les Canadiens ont capturé aussi plus de 6 000 prisonniers non blessés. Les pertes du Canada s'élevaient à 5 600. [5] À midi ce jour-là, le commandant allemand, Erich Ludendorff, avait décidé de se retirer derrière le Canal du Nord.

Le 2 septembre, les Allemands avaient été repoussés vers la ligne Hindenburg, d'où ils avaient lancé leur offensive au printemps.

En route vers la ligne Hindenburg, dans une bataille acharnée, les troupes canadiennes, dirigées par le général Sir Arthur Currie, ont surmonté les travaux de terrassement du canal du Nord incomplet lors de la bataille du canal du Nord. [6]

Fin septembre/début octobre, l'une des batailles épiques de toute la guerre fut la rupture de la ligne Hindenburg (la bataille du canal de Saint-Quentin) par les troupes britanniques, australiennes et américaines (sous le commandement du général australien John Monash). Peu de temps après, les Canadiens franchissent la ligne Hindenburg à la bataille de Cambrai.

Une partie clé de la ligne d'approvisionnement allemande était parallèle au front. Cette seconde bataille de 1918 autour de la Somme s'inscrivait dans une stratégie visant à repousser des parties de la ligne allemande derrière cette principale ligne de ravitaillement, la coupant et rendant impossible le maintien efficace des forces allemandes sur le front. La campagne débute par la bataille de Bapaume et, peu après, la bataille de Saint-Mihiel, hors Somme, dans le but de réduire les saillants avant d'utiliser la fluidité de la ligne brisée pour s'appuyer sur la voie ferrée stratégique. On espérait que cette fluidité serait présente car, en raison de l'avance allemande au printemps, les forces allemandes étaient bien en avance sur leurs défenses jusque-là imprenables et très bien préparées sur la ligne Hindenburg.

Cette politique a fonctionné, mais il a fallu des efforts très déterminés au canal de Saint-Quentin, parmi les défenses préparées, pour réussir.


Au moment de la deuxième bataille de la Somme, les forces allemandes tentaient de conquérir le front occidental - une zone de terre critique tout au long de la Première Guerre mondiale - avant que les Américains n'arrivent pour offrir aux Alliés les renforts dont ils ont tant besoin.

Cette bataille a commencé le 21 mars 1918, lorsque les Allemands ont attaqué les armées britanniques dans la région de la Somme en France avec une artillerie qui a tiré plus de 1 000 000 d'obus en cinq heures. Les Britanniques n'étaient pas préparés à une attaque de cette ampleur et ont été contraints de battre en retraite. L'Allemagne a ensuite poursuivi ses infractions et s'est dirigée vers Paris, en France.

Le 2 avril 1918, des milliers de soldats américains ont été déployés à Paris et ont aidé les Français et les Britanniques à repousser l'Allemagne et à ne plus avancer. Deux jours seulement après l'entrée des Américains dans la seconde bataille de la Somme, les Allemands ont manqué de ressources et ont été contraints de mettre fin à leurs offensives.


Contenu

Le 15 août 1918, le maréchal britannique Douglas Haig a refusé les demandes du commandant suprême des forces alliées, le maréchal Ferdinand Foch, de poursuivre l'offensive d'Amiens pendant la Première Guerre mondiale, car cette attaque hésitait alors que les troupes dépassaient leurs approvisionnements et leur artillerie, et les réserves allemandes étaient déplacées vers Le secteur. Au lieu de cela, Haig a commencé à planifier une offensive à Albert, qui a débuté le 21 août. L'attaque principale a été lancée par la Troisième armée britannique, avec le II Corps des États-Unis attaché.

La deuxième bataille a commencé le 21 août avec l'ouverture de la deuxième bataille de Bapaume au nord du fleuve lui-même. Cela s'est transformé en une avance qui a repoussé la deuxième armée allemande sur un front de 55 kilomètres, du sud de Douai à La Fère, au sud de Saint-Quentin, dans l'Aisne. Albert a été capturé le 22 août. Le 26 août, la première armée britannique a élargi l'attaque de douze kilomètres supplémentaires, parfois appelée la deuxième bataille d'Arras. ΐ] Bapaume est tombé le 29 août. Le corps australien a traversé la Somme dans la nuit du 31 août et a brisé les lignes allemandes lors de la bataille du mont Saint-Quentin et de la bataille de Péronne. Le commandant de la quatrième armée britannique, le général Henry Rawlinson, a décrit les avancées australiennes du 31 août au 4 septembre comme la plus grande réalisation militaire de la guerre. Α]

Le matin du 2 septembre, après une bataille acharnée, le Corps canadien a pris le contrôle de la ligne Drocourt-Quéant (représentant le bord ouest de la ligne Hindenburg). La bataille a été menée par la 1re division canadienne, la 4e division et la 52e division britannique. De lourdes pertes allemandes ont été infligées et les Canadiens ont également capturé plus de 6 000 prisonniers non blessés. Les pertes du Canada s'élevaient à 5 600. À midi ce jour-là, le commandant allemand, Erich Ludendorff, avait décidé de se retirer derrière le Canal du Nord.

Le 2 septembre, les Allemands avaient été repoussés vers la ligne Hindenburg, à partir de laquelle ils avaient lancé leur offensive au printemps.

En route vers la ligne Hindenburg, au cours d'une bataille acharnée, les troupes canadiennes, dirigées par le général sir Arthur Currie, ont surmonté les travaux de terrassement du canal du Nord incomplet lors de la bataille du canal du Nord. Δ]

Fin septembre/début octobre, l'une des batailles épiques de toute la guerre fut la rupture de la ligne Hindenburg (la bataille du canal de Saint-Quentin) par les troupes britanniques, australiennes et américaines (sous le commandement du général australien John Monash). Peu de temps après, les Canadiens franchissent la ligne Hindenburg à la bataille de Cambrai.

Une partie clé de la ligne d'approvisionnement allemande était parallèle au front. Cette seconde bataille de 1918 autour de la Somme s'inscrivait dans une stratégie visant à repousser des parties de la ligne allemande derrière cette ligne de ravitaillement principale la coupant ainsi et rendant impossible le maintien efficace des forces allemandes sur le front. La campagne débute par la bataille de Bapaume et, peu après, la bataille de Saint-Mihiel, hors Somme, dans le but de réduire les saillants avant d'utiliser la fluidité de la ligne brisée pour s'appuyer sur la voie ferrée stratégique. On espérait que cette fluidité serait présente car, en raison de l'avance allemande au printemps, les forces allemandes étaient bien en avance sur leurs défenses jusque-là imprenables et très bien préparées sur la ligne Hindenburg.

Cette politique a fonctionné, mais il a fallu un travail très déterminé au canal Saint-Quentin, parmi les défenses préparées, pour réussir.


Deuxième bataille de la Somme

La seconde bataille de la Somme fut une bataille de la Première Guerre mondiale. Elle s'est déroulée du 21 mars au 5 avril 1918, au nord de la Somme dans le nord de la France. On l'appelle aussi la bataille de Saint-Quentin.

En mars 1918, la Russie a fait la paix avec l'Allemagne et a cessé de se battre pendant la guerre. L'Allemagne voulait alors utiliser les troupes qui combattaient la Russie pour attaquer la France, la Grande-Bretagne et leurs alliés. L'Allemagne a attaqué les lignes britanniques en premier, les prenant par surprise. Les lignes britanniques sont tombées et à un moment donné, ont perdu le contact avec les Français. Cependant, en quelques jours, la France, la Grande-Bretagne et leurs alliés ont rassemblé plus de troupes et ont réussi à arrêter l'avance allemande.

La seconde bataille de la Somme fut une victoire partielle pour les Allemands. Ils ont avancé de près de 64 kilomètres et capturé environ 70 000 prisonniers.


Deuxième bataille de la Somme, 21 mars-4 avril 1918 - Histoire

Au printemps 1929, un groupe d'officiers de l'armée britannique effectue un voyage d'étude sur les champs de bataille de la Somme de 1918 depuis Villers-Bretonneux, à cheval sur la route principale vers l'ouest jusqu'à Amiens, puis vers l'est jusqu'à l'ancienne ligne Hindenburg et le canal Sambre-Oise . C'était la direction de l'avancée rapide de l'armée britannique jusqu'à ce que l'armistice de novembre 1918 mette fin à la guerre.

Pour nombre de ces jeunes officiers, la Grande Guerre avait été leur baptême du feu. Une grande partie du terrain avait à peine changé au cours de la décennie intermédiaire. Sur les six batailles couvertes dans leur manuel de formation, trois se sont concentrées sur des actions où les troupes australiennes étaient fortement engagées. Les opérations du village de Villers-Bretonneux les 24 et 25 avril et du Mont St Quentin le 31 août, dans lesquelles l'AIF a joué le premier rôle, ont fait l'objet d'une attention particulière.

Lorsque l'armée allemande lança sa grande offensive le 21 mars 1918, les cinq divisions australiennes sur le front occidental se trouvaient en Flandre, à 100 kilomètres au nord de l'assaut principal. Dans les jours suivants, alors que l'armée britannique se retirait et tentait désespérément d'endiguer la marée, les Australiens se sont précipités pour renforcer le front de la Somme, théâtre d'âpres combats pour l'AIF en 1916.

Avec la 5e armée du général Hubert Gough en plein désarroi, les 3e et 4e divisions de l'AIF ont connu des jours de combats acharnés début avril, aidant à contrecarrer la fente allemande vers l'ouest en direction d'Amiens. Ils ont joué un rôle clé dans la stabilisation d'une nouvelle ligne de front entre Albert et la Somme près de Sailly-le-Sec. C'est à cette époque, au village de Heilly, que Charles Bean, l'historien militaire officiel australien, enregistre un fantassin de la 3e division disant laconiquement à un villageois français : « Fini retraite madame—beaucoup Australiens ici.

Fin avril, environ 100 000 soldats australiens avaient été expédiés à la hâte des Flandres pour contrer la principale avancée allemande. Ils détenaient des points clés de la ligne presque aussi loin au sud que Villers-Bretonneux, qui était alors détenue par la 8e division britannique, très affaiblie.

Mais dans la matinée du 24 avril, quatre divisions de la deuxième armée allemande firent une nouvelle poussée déterminée vers les hauteurs de Villers-Bretonneux, déjà le théâtre de violents combats au début du mois. Les vagues de troupes d'assaut étaient soutenues par des chars, la première action de combat directe entre des unités blindées allemandes et britanniques pendant la Première Guerre mondiale. À midi, Villers-Bretonneux était tombé.

L'emplacement de la ville, le dernier véritable obstacle à une avance directe sur Amiens, à 25 kilomètres à l'ouest, a dicté une contre-attaque immédiate cette nuit-là, menée par les 13e et 15e brigades australiennes. La 15e brigade, commandée par l'un des brigadiers les plus célèbres de l'AIF, Harold "Pompey" Elliott, attaquerait par le nord, avec la 13e brigade, commandée par William Glasgow, sur le flanc sud le long de l'ancienne ligne de front. La 8e division britannique était en soutien. L'assaut, sur un front de 4 000 verges, a commencé par un barrage d'artillerie à 22 heures.

L'avancée de la 15e brigade vers les hauteurs au nord-ouest de Villers-Bretonneux était dirigée par les 59e et 60e bataillons. Vers minuit selon l'historien officiel de la cinquième division de l'AIF, l'enfer s'est déchaîné :

Un hurlement sauvage et terrible provenant de centaines de gorges fendit l'air de minuit, et toute la ligne se mit à courir rapidement et s'élança irrésistiblement vers l'avant, les baïonnettes luisant avidement au clair de lune. Une tempête de tirs de mitrailleuses et de fusils ennemis se déversa sur les rangs venant en sens inverse, mais ne les arrêta pas du tout. Une centaine de fusées ennemies illuminaient la scène terrible d'une vive lumière, dans laquelle les Allemands lisaient trop bien leur sort... C'était le troisième anniversaire du débarquement de Gallipoli, et le paiement de dettes impaires dues au Turc devait être fait aujourd'hui à son allié et frère estimé, l'Allemand.

La contre-attaque réussit au prix de près de 1 500 victimes pour les deux brigades australiennes, la 13e ayant le combat le plus dur avec un peu plus de 1 000 hommes tués et blessés. Plus de 900 Allemands ont été faits prisonniers. Villers-Bretonneux avait été repris moins de 24 heures après avoir été envahi par les Allemands et Amiens n'était plus en danger.

La bataille marqua la fin des défaites de l'armée britannique sur le front de la Somme. Trois mois plus tard seulement, la grande offensive alliée qui débute le 8 août avec les troupes australiennes et canadiennes à l'avant-garde débutera juste à l'est de Villers-Bretonneux.

La dernière grande poussée des Allemands pour gagner la guerre s'est arrêtée sur les collines à cheval sur la vallée de la Somme. Depuis ses débuts le 21 mars jusqu'à la fin avril, les pertes allemandes ont été estimées à 50 000 morts et 250 000 blessés. Les pertes de l'armée britannique (y compris les troupes du Dominion) au cours de la même période étaient d'environ 28 000 morts et 240 000 blessés.

Dans une lettre écrite une semaine après la bataille, John Monash, qui allait bientôt prendre le commandement d'un corps australien nouvellement créé composé des cinq divisions de l'AIF, résumait :

À mon avis, cette contre-attaque de nuit est la plus belle chose jamais faite dans la guerre par les Australiens ou toute autre troupe… Le public britannique commence enfin à s'asseoir et à prendre note, et par une attitude de patronage froid et plutôt critique envers Australiens, et vague allusion à leur « lâche discipline ».

Un siècle plus tard, un mythe populaire continue de fleurir selon lequel les Australiens en France en 1918 ont à eux seuls renversé le cours de l'avance allemande sur le front de la Somme, changeant ainsi le cours de la guerre. Résumant son histoire officielle il y a 80 ans, Charles Bean a proposé cette évaluation :

Il a été fréquemment affirmé que les divisions australiennes ont arrêté l'avancée des Allemands dans leur progression auparavant victorieuse vers Amiens et aussi vers Hazebrouck… ce sont les troupes qui ont d'abord retenu l'ennemi sur la ligne sur laquelle l'offensive s'est terminée, ce n'est littéralement vrai d'aucun secteur important du front de la Somme.

Il ne s'agit pas de remettre en cause les véritables réalisations et prouesses au combat de l'AIF en 1918. Dans sa longue dépêche sur la grande offensive allemande écrite en juillet 1918, Douglas Haig a observé que l'opération de nuit à Villers-Bretonneux par les Australiens, entreprise à brève échéance remarque, était « une entreprise d'une grande audace », et une « opération bien conçue et brillamment exécutée ».

La 13e brigade australienne, en particulier, a fait preuve d'une grande habileté et d'une grande résolution dans son attaque, se frayant un chemin à travers des ceintures de fils en diagonale jusqu'à sa ligne d'avance, à travers un pays très difficile qu'elle n'avait pas eu l'occasion de reconnaître à l'avance.

Aux côtés des Australiens à la bataille de Villers-Bretonneux, un jeune capitaine de l'armée britannique, Hubert Essame, qui servira également pendant la Seconde Guerre mondiale sous Bernard Montgomery, finira major-général. Dans son livre sur les batailles du front occidental de 1918, Essame a fait l'éloge des Australiens. "Dans un enfer d'éclats d'obus et de tirs de mitrailleuses, ces superbes troupes ont repris la ville dans l'une des actions les plus sanglantes de la guerre."

Essame, qui a été blessé à la bataille d'Anzac-eve pour Villers-Bretonneux, a donné cette évaluation des hommes de l'AIF : « Tous ceux qui y ont combattu ont donné la palme de la meilleure infanterie de la guerre de chaque côté aux Australiens.

Patrick Walters est rédacteur en chef de Le stratège. Image retouchée avec l'aimable autorisation du Mémorial australien de la guerre.


Kaiserschlacht : l'offensive allemande du printemps 1918

Fin 1917, le haut commandement allemand se trouve dans une situation particulièrement favorable. La Révolution d'Octobre et la désintégration subséquente de l'armée russe permettront aux Allemands de concentrer leurs forces de combat sur le front occidental. C'est dans ce contexte que Ludendorff commença à préparer une attaque massive et, ce qu'il espérait, décisive, qui devait être lancée au printemps suivant avant que l'armée américaine n'atteigne son potentiel de combat sur le sol européen. L'offensive portera sur l'armée britannique que les stratèges allemands considèrent comme épuisée après avoir mené quatre offensives sanglantes et infructueuses au cours de l'année 1917 à Arras, Messines, Passchendaele et Cambrai.

À la mi-avril 1918, la plupart des divisions allemandes sur le front de l'Est avaient été transférées à la frontière française. Sur les 110 divisions stationnées le long de la ligne de front, cinquante sont affectées au front britannique alors que le front français est beaucoup plus long. Les Allemands fondaient de grands espoirs sur leur offensive, lui donnant le grand nom de Kaiserschlacht, la "Bataille de l'Empereur". L'offensive comprendrait deux phases, la première frappant la Somme et la seconde confirmant la brèche en Flandre française.

La première partie de l'offensive, l'opération Michael, devait percer le front britannique à Arras, puis se diriger vers le nord pour couper leurs lignes d'approvisionnement ferroviaire. Cela permettrait, espérait-on, aux Allemands d'envelopper les forces britanniques et d'obtenir leur reddition. La section du front choisie pour l'offensive avait été récemment reprise par les Britanniques à la demande des Français, David Lloyd George ayant donné son accord à la conférence de Boulogne malgré les réticences de son état-major.

La ligne laissée par les Français s'est avérée mal défendue et les Britanniques ont dû améliorer considérablement ses fortifications. Ces travaux avaient à peine commencé que les Allemands frappèrent. Pour ne rien arranger, l'armée britannique traverse une période difficile marquée par une baisse sensible des renforts et une sérieuse baisse de moral après les lourdes pertes de la troisième bataille d'Ypres et de la bataille de Cambrai.

Despite the apparent simplicity of the German strategy, it relied upon the execution of some innovative tactics which had been used to great effect on the Italian and Russian fronts, notably during the Battle of Riga. For example, instead of pounding the infantry positions on the front line, the preliminary bombardment would focus on machine gun posts and gun batteries close to the front and communication centres at the rear (headquarters and train stations). This far-reaching barrage would be brief, a few hours at most, but massive. As for the infantry, it would be separated into small groups which had been specially trained in infiltration techniques. They were expected to exploit the breach quickly with mobile gun batteries, leaving the job of wiping out any pockets of resistance to the second wave of infantry.

Launched in 21 March 1918, Operation Michael came as a complete surprise to the British troops who bore the brunt of its violence. Using to great effect their numerical superiority (fifty-eight divisions against sixteen), the Germans created a wide breach in the British front in the space of a few hours. Several divisions were literally annihilated, such as the Irish 16th, the 36th and the 66th. Those units which were not dislocated made a fighting retreat through the increasing chaos, the congested roads and German artillery adding to the general panic. Amiens soon came under threat and this forced the British to field large numbers of reserves to fill the breach.

Panic began to take hold among the Allied political and military leaders fear of a complete collapse encouraged the leaders to set up a single command to coordinate the Allied forces in the field, an expedient which had been repeatedly put off since the beginning of the war. The German advance began to slow after a few days because of logistical problems (supplies of munitions and food for the troops were insufficient) and the increasing resistance of the Allies, notably the Australians at Hébuterne. Slowly but surely Ludendorff's initial and spectacular success was beginning to flounder.

The second phase of the German offensive, Operation Georgette (also known as the Battle of the Lys), was launched in French Flanders on 9 April and for Ludendorff it was a question of double or quits. The battle started with success similar to its immediate predecessor. A spectacular breakthrough on the Lys was quickly followed by the capture of Estaires (9-10 April), which was subsequently burned to the ground, and Messines Ridge (10-11 April). An advance fizzled out near Hazebrouck, an important railway junction (12-15 April) and was followed by the destruction and capture of Bailleul (12-15 April). The First Battle of Kemmel Hill (17-19 April) put a stop to another advance, this time towards Béthune, and the Germans vented the full force of their frustration on the town's centre. Several British divisions did their best to check the German advance with the sparse means at their disposal (barricading the streets of Armentières with whatever they could find and, at Bailleul, stationing delaying units under cover of railway embankments) while others collapsed under the weight of the attack, a fate which befell the Portuguese Expeditionary Force at Neuve-Chapelle. Aware of his ally's perilous situation, General Foch sent in French reinforcements to face the Germans at Kemmel Hill where they were exposed to a massive bombardment on 25-26 April. Despite the huge losses the Allies succeeded in stabilizing the front and by 29 April the Kaiserschlacht had run its course, ending in failure.

Human losses were considerable for both sides because of the huge number of troops taking part and the extended duration of the offensive. The British lost 236,000 men between 21 March and 29 April 1918 however the nature of the losses was unusual in that relatively few soldiers were killed (but still 20,000) while many were lost in action (120,000), for the most part taken prisoner. The French suffered fewer losses (92,000), although the proportion of deaths was very high for the units fighting on Kemmel Hill. As for the Germans they lost, in the same period, 348,000 men.

Yves Le Maner
Director of La Coupole
History and Remembrance Centre of Northern France


SOMME OFFENSIVE

SOMME OFFENSIVE (8 August–11 November 1918). The first Americans to serve on the western front in World War I were some 2,500 medics and engineers with the British in the Battle of Cambrai, which started in the Somme River area in northern France on 20 November 1917. These detachments were still present for the second Battle of the Somme commencing on 21 March 1918, the first of five luckless efforts by the Germans to win the war before Gen. John J. Pershing's American Expeditionary Forces could reach full strength. Some Americans were at hand during the German-precipitated crises of the summer of 1918 in the British sector. The 131st Infantry of the Thirty-third National Guard Division from Illinois fought in the Fourth Army under Gen. Sir Henry Rawlinson, helping capture Hamel on 4 July. During the reduction of the Amiens salient, the 131st on 9 August lost nearly 1,000 at Chipilly Ridge and Gressaire Wood, pressing on to help take Etinchem Spur on 13 August.

As the British planned their share of French Gen. Ferdinand Foch's grand offensive, which produced the armistice, Pershing lent Rawlinson the Second Corps of George W. Read. In Rawlinson's attack of 29 September, Read's corps broke through the Hindenburg Line at the Bellicourt Canal Tunnel, an incredible fortification inspiring the later Maginot Line. In October Read's divisions captured Brancourt-le-Grand, Premont, and Vaux-Andigny crossed the Selle River took Ribeauville,

Mazinghien, and Rejet-de-Beaulieu and nearly reached the Sambre River—a hard-fought advance of eleven and one-half miles, costing 3,414 killed and 14,526 wounded.


Second Battle of the Somme

The Second Battle of the Somme was a partially successful German offensive against Allied forces on the Western Front during the latter part of World War I. The battle took place between March 21 and April 5, 1918. The Second Battle of the Somme is also called the Battle of Saint-Quentin.

On March 3, 1918, German and Russia signed a peace treaty, ending the fighting between the two countries. German commander General Erich Ludendorff wanted to use the German troops freed from fighting the Russians to achieve a victory on the Western Front, before American troops arrived to reinforce the Allies. His first offensive was directed against the rather weak British armies north of the Somme River. The British trenches were shelled and gassed before a massive morning attack in dense fog, which took the British by surprise. Their first and second lines quickly fell, and by March 22 the shattered British Army was in retreat and had lost contact with the French to the south. The Germans moved rapidly forward, hoping to drive a permanent wedge between the French and the British, but by March 28, the Allies had assembled new troops that stopped the German advance.

The German offensive had obtained the single largest territorial gain on the Western Front since the early months of the war in late 1914. The Germans had advanced almost 40 miles (64 kilometers) and had taken about 70,000 prisoners. In spite of these gains, however, the Allied lines were only bent, not broken. The Second Battle of the Somme was not strategically important for Germany and only exhausted the country’s limited resources.


Voir la vidéo: Lâchez les tanks! - Bataille de la somme 1918 (Mai 2022).